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06/03/2018
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Ahora sabemos por qué los mamuts eran gigantes

Ahora sabemos por qué los mamuts eran gigantes.

Su tamaño les permitía aprovechar de forma más eficiente los escasos nutrientes y resistir mejor el frío.

Por qué los mamuts eran gigantes

Durante la Edad de Hielo, hace entre 11.700 y 110.000 años, Europa era una estepa árida y fría. No existían los frondosos bosques que hoy pueblan buena parte del continente; en su lugar, había llanuras en las que la única vegetación capaz de crecer, a duras penas, era la hierba. Era un ambiente sumamente hostil para los animales herbívoros.

Y, sin embargo, la Edad de Hielo fue precisamente la época dorada para losgrandes herbívoros en el hemisferio norte. Mamuts lanudos, caballos gigantes y rinocerontes pastaban a sus anchas por la estepa europea, en el norte de Asia y en Norteamérica. ¿Cómo podía un ambiente tan duro sostener tantos herbívoros de tan gran tamaño?

Según una investigación internacional liderada por el Laboratorio deCiencias del Clima y del Medio Ambiente (CEA-CNRS-UVSQ) en Gif-Sur-Yvette (Francia), “Los grandes herbívoros tenían estos tamaños precisamente porque les permitían ser más eficientes utilizando los recursos y la energía”, explica en entrevista telefónica Josep Peñuelas, investigador del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en el Centre de Recerca Ecològica i Aplicacions Forestals (CREAF) en Cerdanyola del Vallès.

Los mamíferos gigantes como los mamuts conservaban mejor la temperatura corporal, ya que, en relación con su volumen, tenían una menor superficie por la que se pudiera escapar el calor. Por otra parte, gracias a su enorme tamaño, almacenaban reservas de grasa abundantes que les permitían resistir mejor las épocas de escasez. Además, en un cuerpo tan grande cabe un intestino muy largo, con grandes cantidades de bacterias, necesarias para digerir y aprovechar al máximo los escasos nutrientes de la hierba de la estepa. “Podría haber otros factores que influyeran en el tamaño de los mamuts y el resto de grandes mamíferos, pero estos son los que parecen más razonables”, apunta Josep Peñuelas, que ha participado en la investigación desde el CREAF.

Así han descubierto no sólo que la estepa moldeó el aspecto de estos animales: “los grandes herbívoros también hicieron que el paisaje fuera como era”, afirma Peñuelas. Al igual que ocurre hoy en la sabana africana con los elefantes y los rinocerontes, los mamuts y otros grandes mamíferos destruían los árboles cuando los pisaban, de forma que no los dejaban crecer. Las únicas plantas que podían desarrollarse en estas condiciones eran las que eran capaces de crecer muy rápido, como la hierba.

Los grandes animales juegan un papel muy importante en el funcionamiento del planeta, que hasta ahora habíamos ignorado”

La Edad de hielo llegó a su fin hace 11.700 años. La concentración de CO2 de la atmósfera aumentó, el clima se hizo más cálido y los bosques se extendieron por el hemisferio norte. Los mamuts, los caballos gigantes y los rinocerontes que poblaban Europa se extinguieron. “Es el sino de todas las especies”, apunta Josep Peñuelas. “Cuando cambian las condiciones ambientales, los animales adaptados a esas condiciones se extinguen”.

 

Fuente: lavanguardia.com

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